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¿Cómo llega el agua a Mendoza?

¿Cómo llega el agua a Mendoza?

Vinícola Ruca Malen

Emilie Giraud presagia la importancia del agua en Mendoza y cómo ya no se puede dar por sentada su abundancia

Cuando llegué a Mendoza, lo que primero llamó mi atención fue la transición drástica entre el entorno seco del desierto y la ciudad verde y arbolada. Los parques, plazas, fuentes, árboles y el laberinto de “acequias” que viajan por todas las calles desmienten la existencia reseca de esta provincia.
En el centro de la ciudad, puedes vivir con la ilusión de que el agua abunda, pero un viaje a sus límites te confronta rápidamente con la realidad. Allí encontrarás un miedo latente a la sequía, transmitido de generación en generación.
Son raros los camioneros que no ofrecen una botella de agua a Difunta Correa, un santo popular que murió en las tierras baldías de San Juan. Su recién nacido fue encontrado vivo, aferrado a su pecho.
Las carreteras del desierto están bordeadas de pequeños santuarios llenos de botellas de plástico, cada una de las cuales es una súplica para un paso seguro sin incidentes ni sed.

El oasis de ciudad de Mendoza es una gota de agua, exprimida del desierto, por la terquedad, creatividad y esfuerzo constante de sus pobladores. Es solo el 5% de la provincia. El 95% restante del territorio provincial es desierto, montaña y matorral salvaje.
Si Mendoza está relativamente cerca del Océano Pacífico, los gigantescos Andes, hogar de la cumbre más alta de las Américas: el cerroAconcagua, actúan como una barrera natural. Las nubes que provienen del Pacífico no tienen más remedio que descargar su humedad en la montaña, mientras que las que provienen del Atlántico se descargan en las Sierras de Córdoba y San Luis.
Aquí llueve solo 200 mm por año, 4 veces menos que otras regiones vinícolas como Borgoña y Burdeos y 6 veces menos que en la ciudad de Nueva York.

Irónicamente, la capacidad de dirigir el agua desde la montaña ha sido la piedra angular del desarrollo geográfico, económico y social de Mendoza. El riego es su identidad, y el buen manejo del agua representa un desafío para el futuro.

Las primeras gotas

Las acequias (los canales que acompañan las veredas), forman parte de la identidad de Mendoza, fueron introducidas en la región por los nativos Huarpes. Según conocimiento popular, los huarpes utilizaron fallas geológicas preexistentes para ayudar a que el agua circule e irrigue sus cultivos por inundaciones o “manto”. Los lugares donde se asentaron y cultivaron siempre estuvieron un poco inclinados para permitir un mejor riego de las tierras bajas. En 1480, los incas y su gran nivel de conocimiento hidráulico llegaron a Mendoza y se dice que consolidaron y ampliaron el sistema de riego desarrollado por los Huarpes.

A la llegada de los españoles, alrededor de 80 años después, había cuatro canales principales en lo que ahora es el área urbana de Mendoza. Para indicar su importancia, llevaban los nombres de los jefes indios y dividían el territorio de los diferentes pueblos.

Desde la fundación española de Mendoza en 1561, los colonialistas copiaron y ampliaron el sistema original de riego.

Curiosamente, el modelo urbano colonial español “la cuadricula” tuvo que adaptarse a la realidad natural de la región e integrarse con los canales indios. El plan de la ciudad, incluida la orientación de las calles, se vio afectado por la racionalidad del agua. En el nuevo mapa, las zanjas y acequias preexistentes se convirtieron en los nuevos límites de los sectores urbano y rural. Solo los nombres cambiaron, reflejando quién dominaba ahora el territorio.

A fines del siglo XVIII, el control del agua se concentró en muy pocas manos. Un poderoso establecimiento mendocino se apropió de la tierra con el mejor acceso al agua. Los pobres fueron relegados a los márgenes del oasis. Esta geografía de pobreza y riqueza aún prevalece en la Mendoza contemporánea: cuanto más verde es el lugar, más rico.

Un genio italiano

El final del siglo XIX fue un período trascendental en el desarrollo del sistema de agua moderno. La creación del ferrocarril que une Mendoza con Buenos Aires en 1884 significó la llegada masiva de inmigrantes. El oasis necesitaba adaptar su red de distribución de agua para enfrentar esta nueva situación y el crecimiento resultante en la producción de cultivos.
El mismo año en que se inauguró el ferrocarril, el gobernador Bermejo creó la Ley del Agua y el Departamento General del Agua (DGA, entonces DGI) para normalizar los derechos y deberes de quienes recibían agua, la infraestructura de riego y la distribución del agua.

Para 1885, la mayoría de las casas ya tenían acceso a agua potable. Sin embargo, un año después, Mendoza sufriría de una plaga de cólera. La razón es que las acequias servian para todo: riego de las calles, los campos, saneamiento y agua potable.

La llegada del ingeniero italiano César Cippoletti, marcaría una profunda reorganización del suministro de agua. Cippoletti fue traído por el gobierno mendocino en 1889 con el objeto de “domesticar las aguas de la Cumbre Americana”. En ese momento, era mundialmente famoso por ser pionero en el uso de la hidráulica para generar electricidad, el inventor de un sistema para medir mejor la distribución del agua y el creador de los principales sistemas de agua en Europa y Egipto.


El agua es el futuro, cualquiera que entienda eso sembrará el progreso

Cesar Cippoletti

Durante los 8 años que pasó en Mendoza, diseñó y supervisó la construcción de la primera presa de agua en el país en Luján de Cuyo, que se completó en 6 meses y hoy lleva su nombre Dique Cippoletti. Esta presa es el principal punto de distribución de agua de montaña desde el río Mendoza hasta el oasis mediante el uso de compuertas y desbordamientos que aseguran un mejor flujo de agua.
Dentro del oasis, Cippoletti mejoró el sistema de riego y abrió miles de hectáreas de desierto al cultivo. También creó una red separada para el agua potable, hizo que los canales de agua potable fueran más higiénicos al cubrirlos, y creó una planta de filtración.

El eminente ingeniero se hizo muy poderoso en muchas instituciones mendocinas relacionadas con el agua. Tanto es así, que provocó celos y rivalidad. En un momento fue expulsado por el establecimiento mendocino con el pretexto de que tenía demasiados puestos oficiales, que no hablaba el idioma y no inscribió a su hijo en el ejército.

Después de completar 18 represas en Argentina, y numerosas otras obras de riego en San Juan, Tucumán y Neuquén, la inestabilidad política con Chile lo obligó a regresar temporalmente a Europa. En su camino de regreso a Argentina, murió en un viaje.

La historia ahora recuerda a Cipolletti como un visionario que “nació en el agua, se dedicó al agua y murió en el agua”. En 1971, sus restos finalmente fueron llevados a Mendoza y enterrados cerca de una estatua de él mirando por encima de la presa de Cippoletti.

Represando el futuro

A mediados de la década de 1920, los ingenieros hidráulicos de Mendoza idearon otro plan. La idea era crear un reservorio artificial de agua en las montañas, en el río Mendoza, para controlar mejor el flujo de agua, crear un stock para riego y permitir la producción de energía eléctrica.
La presa de Potrerillos finalmente se construyó 80 años después y se inauguró en 2003. A 50 km de Mendoza, cubre una superficie de 1.300 hectáreas y sumergió el pueblo histórico de Potrerillos en sus profundidades. Hoy, la magnífica extensión de agua con su pueblo perdido se ha convertido en el escape favorito del fin de semana para los lugareños.
El agua de la presa también alimenta dos plantas hidroeléctricas y cubre el 20% del consumo eléctrico anual de la provincia de Mendoza.

Dique Potrerillos, cortesia de Carlos Peralta

El agua se distribuye a través de dos canales históricos, el Canal San Martín y el Canal Cacique Guaymallen, cada uno de los cuales se repone cada 4 días según el volumen de agua almacenada en la presa. Esos canales se dividen en canales secundarios, terciarios y cuaternarios. Una gran red de compuertas ayuda a bloquear o liberar el valioso líquido a las diferentes partes de la ciudad. Mendoza ahora cuenta con una red de 5.000 km de canales de agua y alrededor de 11.000 pozos.

Los jueces del agua

En este creciente oasis, hay una feroz competencia por el agua. Hoy en día, el 80% de la cantidad total de agua se usa para la agricultura, el 17% para la red doméstica, el 1% para otras industrias y el 2% para el riego de los espacios público.
El mayor consumidor de agua es el sector agrícola que depende completamente de riego para sobrevivir. En Mendoza llueve un promedio de 200 mm de agua por año y una planta de vid necesita un mínimo de 500 mm de agua por año. Un metro cuadrado de viñedo absorbe al menos 300 litros de agua por año para sobrevivir.

El mismo método tradicional utilizado por los huarpes para regar sus tierras se usa hoy en día. Obtienen agua de las acequias y la circulan inundando pequeños canales arados en el viñedo. Dos personajes tradicionales de Cuyo se encargan de la distribución del agua: el Inspector y el Tomero.

Esto último es tan importante que hay canciones populares dedicadas al bendito Tomero.

Para comprender mejor este oficio regional único, conocí a Carlos de 39 años, de la Colonia de Junín. Lleva 20 años trabajando como tomero. Me explica que hay dos tipos de tomero, uno se encarga de liberar el agua de los grandes canales y el otro, como él, que trabaja en las ramas secundarias del canal y es responsable de limpiar, mantener y liberar la cantidad adecuada de agua para las diferentes fincas.

Para administrar la logística del riego, el Ministerio del Agua ha creado un sistema de tiempo de agua designado a cada finca según su superficie cultuvada. En un territorio de 700 hectáreas trabajado por Carlos, la regla es dar 20 minutos de agua por cada hectárea a una velocidad de 320 litros por segundo.

La responsabilidad del tomero consiste en verificar el nivel de agua en los diques cercanos, abriendo las compuertas en la entrada de la red y controlando y limpiando los desechos arrojados a las acequias abiertas para evitar inundaciones en las calles.

Cuando el volumen de agua es normal en el embalse, cada finca tiene acceso al agua cada 12 días en promedio, pero cuando el nivel de agua en el embalse es demasiado bajo, el riego es menos frecuente. En ese caso, los tomeros cortan el flujo de agua en el sistema de riego durante una semana cada dos semanas. A veces, ese lapso de tiempo puede poner en peligro los cultivos. Luis, un agricultor de duraznos, me contó de una vez en que su huerto no vio agua durante 28 días. Fue tan duro para las plantas que decidió no cultivar en una parte de su propiedad. Carlos, el tomero, confiesa que cuando comenzó a trabajar hace 20 años, el agua nunca se cortaba. Siempre circulaba en alguna parte del sistema, a excepción de las vacaciones de Navidad. “Pero ahora, los recortes son muy frecuentes”. Según él, basicamente hay menos agua y muchos pequeños agricultores que no tienen acceso a ella han abandonado la agricultura en los últimos años y vendido su propiedad a agentes inmobiliarios.

En este duro contexto, le pregunto si la gente a veces estaba tan desesperada que le robaba agua a los demás. Él se ríe y agrega: “A veces no. Todo el tiempo. Siendo vecinos, ¿Te imaginas los conflictos por el agua?”

“La gente usa varios pequeños trucos para robar el agua – agrega -, como poner palos debajo de las compuertas para evitar que se cierren por completo. Con presión, obtienen un flujo de agua muy agradable ”
– Cuando atrapas a alguien haciendo eso, ¿qué haces? – Yo le pregunto. Él responde sabiamente que no se involucra demasiado.
“No puedes hacer mucho, incluso rompen candados. Son terribles. Aquí sabes, si no tenemos agua, es complicado, y la gente hace las cosas por desesperación “.

El próximo agricultor vecino que obtiene menos agua de la que le corresponde debido al robo, puede denunciarlo. “Cuando es su turno, él es el dueño del agua, por lo que es su responsabilidad informar si está siendo robado ”.
Un poco divertido, agrega:
“Se considera un delito grave. Las personas denunciadas por robar agua pueden obtener antecedentes penales. Si lo vuelven a hacer, teóricamente pueden meterse en serios problemas. Pero en realidad, no pasa nada. Esto es Argentina. Debes denunciar un delito, traer testigos y luego no sucede mucho “.

Al tomero se le ofrecen muchos sobornos. La gente regularmente le da duraznos, berenjenas, espinacas por un minuto más de agua. En el pasado, la DGI no pagaba al tomero, cada agricultor le pagaba.
¿Te imaginas cómo funcionaba eso? Los hombres lo encontrarían en las compuertas con una escopeta ”

No cabe duda, el agua es definitivamente una cuestión de poder en la provincia. La DGI incluso quería en algún momento dar a los tomeros el título de la Policía del Agua. Carlos no aprueba el nombre. Prefiere que lo llame juez de agua.

¡Crisis! ¿Qué crisis?

La escasez de agua preocupa a las personas. Desde hace varios años, carteles publicitarios que desde entonces han estado cubiertos por propaganda política, advirtieron a la población que Mendoza está en una “emergencia hídrica”, y fue bastante común que se cortara el agua de tu casa u hotel en los veranos entre las 10 a.m. y las 10 p.m.

Eduardo Sosa, fundador de la ONG ambientalista mendocina OIKOS, me explica que desde la fundación de la ciudad hasta hace 20 años, había suficiente agua para uso doméstico, industrial y agrícola. Desde entonces, Mendoza ha expandido su población y ha requerido más tierra para la agricultura y el desarrollo urbano. Eso requiere más agua. Actualmente el oasis no satisface completamente la demanda de agua.
Él afirma. “Nos falta inversión en distribución de agua y una red de purificación. Por esa razón hay una pobre eficiencia. Hay agua pero el sistema se ha derrumbado ”.

Según el INA, dos tercios del agua distribuida para riego y uso doméstico se pierde debido a desbordamientos o fugas. Solo alrededor del 5% de la red ha sido impermeabilizada y no es raro encontrar calles mendocinas llenas de agua debido a la cantidad de basura que bloquea las acequias. Carlos el tomero, me dijo que la gente se deshace de “todo lo que puedas imaginar” en las acequias. Un día incluso encontró un colchón bloqueando una acequia.

Hay muchos desechos y contaminación en el uso del agua tanto en el sector agroindustrial como en el doméstico.

“En general, la bodega mendocina típica requiere 3 litros de efluente por 1 litro de vino. Está muy por encima de lo que se practica en otros países. En Francia, usan medio litro de efluente por 1 litro de vino “, dice Eduardo,” La DGI dice que siete de cada diez bodegas tienen problemas con el tratamiento de los efluentes.
Según él, la mayoría de las bodegas tradicionales de Mendoza están más enfocadas en vender que en pensar en la sostenibilidad. A menos que los consumidores demuestren interés en el uso del agua por parte de la industria del vino, es probable que poco cambie.

En cuanto al consumo doméstico de agua, el precio del agua potable no tiene relación con lo que realmente se consume. La factura se calcula por el tamaño de la casa y el número de personas en el hogar. Esto crea poca preocupación por el desperdicio innecesario. El consumo de más o menos agua no afecta su billetera.

Desde una perspectiva social, la contaminación del agua aumenta la desigualdad y la tensión. Como me explicó Eduardo, “las reservas subterráneas de agua se han contaminado poco a poco y hoy en día, solo las personas o empresas con buen respaldo financiero pueden tener pozos más profundos y acceso a agua de buena calidad. El pequeño productor que no tiene acceso a grandes cantidades de agua debe disminuir su producción. Se empobrece y finalmente vende a los propietarios más ricos, concentrando la tierra en pocas manos ”.

Además de la falta de eficiencia en el sistema de agua, los estudios sobre el calentamiento global muestran que la escasez de nieve en las altas montañas es una amenaza aún mayor.
En su tesis, la doctora francesa en geografía Emilie Lavie explica que el 95% del agua en el oasis de Mendoza proviene de las nevadas en los Andes. El 85% proviene de las nieves anuales y el 15% de la lluvia directa o los glaciares.
Se dice que uno de los dos glaciares principales que proporciona agua, el glaciar Juncal, retrocedió 7 km, perdiendo 25 km2 de su superficie y 33% de su volumen en un siglo. Eso es 1.200 millones de metros cuadrados de agua.
Los expertos esperan la desaparición total de los glaciares en esta área para 2100 y más estudios alarmistas predicen que esto sucederá para 2040.

La relación entre los mendocinos y el agua solía estar muy entrelazada. Esa cercanía se ha perdido con la rápida urbanización de la ciudad. La supervivencia del oasis dependerá de que las personas piensen a largo plazo y se vuelvan a conectar con la idea de Cippoletti de que el agua es fundamental para el futuro.

Le dejo las últimas palabras a Eduardo:

“En 20 años, imagino que habrá más conflictos relacionados con el acceso al agua. Si tomamos buenas decisiones, como promover un cambio de cultivos que proteja mejor los suelos y mejorar el uso del recurso hídrico, disminuiremos nuestra vulnerabilidad al cambio climático. Todo se desarrollará en los próximos años. Debemos comenzar a pensar en términos ecológicos, y eso comienza con uno mismo.

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